¿Qué es el Cáncer de Páncreas?

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El término cáncer engloba un grupo numeroso de enfermedades que se caracterizan por el desarrollo de células anormales, que se dividen y crecen sin control en cualquier parte del cuerpo. La mayoría de los cánceres de páncreas (denominados adenocarcinoma) se originan a partir del crecimiento desordenado de las células de la glándula pancreática.

El páncreas se encuentra por detrás del estómago, entre el bazo y el duodeno, a nivel de la primera y la segunda vértebra lumbares y junto a las glándulas suprarrenales.

El páncreas se compone de dos tipos diferentes de tejidos con funciones diferentes: el páncreas exocrino (que segrega enzimas al tubo digestivo que contribuyen a descomponer las grasas y proteínas) y el páncreas endocrino (que segrega glucagón e insulina al flujo sanguíneo para controlar las concentraciones de azúcar en la sangre). 

En más del 80% de los casos, el cáncer de páncreas aparece en el páncreas exocrino. Alrededor del 75% de todos los cánceres del páncreas exocrino ocurren en la cabeza o el cuello del páncreas, del 15% al 20% en el cuerpo y del 5% al 10% en la cola del páncreas. Desde el punto de vista histológico el tipo de cáncer de páncreas más habitual es el adenocarcinoma. Otros tipos son los carcinomas de células acinares y los pancreatoblastomas.

En el páncreas endocrino aparece otro tipo de tumores de páncreas muy poco frecuente que se denomina tumor neuroendocrino. El diagnóstico y tratamiento de este tipo de tumores es diferente del diagnóstico y tratamiento de los tumores exocrinos que se describen en este apartado.

La diseminación del cáncer de páncreas puede darse hacia los tejidos vecinos como son la grasa que lo rodea, el duodeno o los grandes vasos mesentéricos, y a distancia, dando lugar a metástasis (propagación de un foco canceroso a un órgano distinto de aquel en que se inició) en especial a nivel hepático. En estos casos, el tratamiento suele incluir la administración de quimioterapia complementaria.

La neoplasia mucinosa papilar intraductal (NMPI) es una lesión premaligna que representa el 20%-50% de todas las neoplasias quísticas de páncreas. Es importante caracterizar adecuadamente la NMPI, ya que en función del riesgo de malignización está indicado el tratamiento quirúrgico.

¿A cuántas personas afecta el Cáncer de Páncreas?

El cáncer de páncreas es el noveno tumor en frecuencia en España y, sin embargo, debido a su alta letalidad, supone la tercera causa de muerte por cáncer. En nuestro país se estima que cada año se diagnosticarán 7.765 casos nuevos. En Europa y EEUU es la cuarta causa de muerte por cáncer, y se espera que en el 2030 ocupe el segundo lugar. La rápida diseminación tumoral, el avanzado estado de la enfermedad en el momento del diagnóstico y la falta de terapias efectivas justifican su mal pronóstico.

La frecuencia de casos nuevos aumenta con la edad y la mayoría de ellos se diagnostican después de los 65 años. No obstante, en pacientes con antecedentes familiares de esta neoplasia y, sobre todo, cuando el tumor se desarrolla en el contexto de una enfermedad hereditaria, el debut es más precoz, habitualmente antes de los 50 años.

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